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LIGHTNING ASCENT

Adrian Ballinger: el pionero en un método que despierta controversia

Les traemos una entrevista al estadounidense Adrian Ballinger para Climbing Magazine. El cuenta al detalle los alcances de este método revolucionario que despierta polémica.

Carlos Eduardo González | Redacción Alpinismonline Sábado 9 de Junio de 2018 - 17:56 710 | 0




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Por Jeff Chapman para Climbing Magazine



Foto de portada: Adrian Ballinger y Emily Harrington (Foto FilmFestivalFlix)

El 20 de mayo, Adrian Ballinger, propietario y jefe de Alpenglow Expeditions, llegó a la cima del Monte Everest junto con otros nueve miembros de su equipo: otro guía, cinco sherpas y tres clientes. Este año ha sido una buena temporada en la montaña, con una larga ventana de la cumbre a finales de mayo que permitió subidas diarias durante una semana y media consecutivas.

Lo notable del ascenso de Ballinger es que su equipo sumó dos picos de 8,000 metros, Everest y Cho Oyu, durante un viaje por el Himalaya que duró solo 23 días.

Ballinger, de 42 años, fue pionero en el uso de carpas hipóxicas para guiar a las montañas de gran altitud, pre aclimatarse a sí mismo, a los guías de su compañía y a sus clientes antes de embarcarse en expediciones abreviadas al Himalaya y otras cadenas montañosas de todo el mundo. En los últimos años, ha reducido a la mitad la duración de un viaje al Everest. Este año eligió a un selecto grupo de clientes: el atleta de North Face Jim Morrison, el ex guía Neil Beidleman (de fama Into Thin Air) y el presidente de la junta directiva de Walmart, Greg Penner, para intentar un ascenso aún más veloz del Everest mientras también se lanzaba a los 8,188 del Cho Oyu. Él apodó a este tipo de subidas Lightning Ascents, y las ve como un gran avance en la orientación montañosa a gran altitud.

 

Hablemos del proyecto Lightning Ascent. ¿Cuáles fueron los objetivos y por qué lo hiciste?
En los últimos años, en Alpenglow hemos empezado a buscar formas de utilizar nuevas tecnologías, mejores pronósticos meteorológicos, clientes atléticos y una logística realmente buena para acortar todos nuestros viajes, desde Aconcagua hasta el Everest. Los llamamos viajes de Ascensión Rápida, por lo que en este momento llevamos realizando un viaje Everest de 35 días desde 2013. Hemos tenido mucho éxito y nos hemos divertido mucho. Como he estado aprendiendo lo que funciona y lo que no funciona en este tipo de ascensos, comencé a interesarme si podíamos ir aún más rápido en picos de 8,000 metros.

Así que en 2016, Emily (Harrington) y yo decidimos hacer el Cho Oyu, el sexto pico más alto del mundo, en menos de dos semanas puerta a puerta, EE. UU. a EE. UU. Y funcionó. El siguiente paso fue ver si podíamos hacer un viaje realmente rápido con clientes en lugar de solo atletas profesionales. Esta primavera fue la oportunidad de hacer eso. Tenía tres clientes conmigo, todos realmente excelentes atletas, y he estado escalando con todos ellos durante al menos seis años. Nuestra idea original era intentar escalar el Everest en dos semanas, pero luego como equipo decidimos ver si podíamos hacer dos picos de 8,000 metros en alrededor de tres semanas. Y entonces el objetivo era escalar Cho Oyu y Everest, y terminamos haciéndolo en 23 días. Tuvimos una tasa de éxito del 100 por ciento: tres clientes, yo y otra guía, Esteban Mena, junto con cinco sherpas. Subimos a Cho Oyu el día nueve del viaje, y luego subimos al Everest el día 21.

 

¿Cuál es la razón por la que quieres hacer estas subidas tan rápido?
Hay un par de razones: la más importante es que durante 20 años he sido guía a gran altitud a tiempo completo. Así que durante siete u ocho meses al año, he estado viviendo en una carpa amarilla en todo el mundo en grandes picos. Estoy buscando pasar menos tiempo fuera y más tiempo en casa con mi negocio, mi novia y con mis amigos y la comunidad.

Lo segundo es que no creo que el alpinismo a gran altitud haya cambiado significativamente en décadas. Subimos estas montañas, ya sea Aconcagua o Denali o Everest, exactamente de la misma manera desde la década de 1950. Sin embargo, mucho a nuestro alrededor ha cambiado: la tecnología y la previsión meteorológica. Podemos ser mucho, mucho más precisos ahora, así que ya no nos atascamos en las tormentas y perdemos muchos recursos. Ahora también tenemos tiendas hipóxicas que nos permiten aclimatarnos en casa hasta 6.000 metros antes de salir de viaje. Y la logística es cada vez mejor, lo que nos permite reducir el tiempo de viaje.
Finalmente, creo que el atletismo de los escaladores está cambiando. Si nos fijamos en los atletas profesionales, estamos tratando de ir más y más rápido y en las montañas, y mi objetivo era hacer eso con los clientes.
 

¿Es menos costoso para los clientes hacerlo de esta manera?
En realidad, es un poco más caro. El motivo es que, en Everest, por ejemplo, cuando llegamos, necesitábamos un equipo completo para construir infraestructura en la montaña. Así que en realidad estás ejecutando conjuntos dobles de logística, un conjunto con el grupo, ya sea que te estés aclimatando en tu casa o viajando a través de la meseta tibetana o estando en Cho Oyu, mientras que al mismo tiempo se están creando servicios logísticos en el propio Everest. .
 

¿Puedes describir tus métodos para estos ascensos rápidos?
Lo primero y más importante es la pre-aclimatación en casa. Nuestro objetivo es aclimatar por completo a las personas a 5500m, que es aproximadamente la altura de la mayoría de los campamentos base del Himalaya. El sistema que usamos es básicamente una carpa de una compañía llamada Hypoxico que pasa por encima de tu cama y luego un generador que absorbe oxígeno y lo reemplaza con nitrógeno, que es inerte para los humanos. Imita altitudes más altas. Y así, durante un período de ocho semanas, antes de que los escaladores se vayan de casa, duermen en estas tiendas durante al menos ocho horas cada noche. Eso obliga al cuerpo a hacer adaptaciones, al igual que en un viaje normal en el que pasaría dos o tres semanas caminando hasta su campamento base y construyendo glóbulos rojos y aclimatando. Lo hacemos en casa en su lugar.

La segunda parte consiste en capacitar a las personas. Necesitan no solo aclimatarse sino estar físicamente en mejor forma que el cliente promedio de Everest. Una vez que estamos en el país, tienen que ser capaces de poner día tras día sin mucho tiempo de descanso. En los viajes tradicionales que duran 65 o 70 días, probablemente el 50 o 60 por ciento de ese tiempo está descansando en el campamento base. Eso es una gran parte d lo que estamos tratando de eliminar.
Y, en tercer lugar, utilizamos una compañía de meteorología suiza llamada Mesotech para marcar realmente nuestras previsiones meteorológicas y asegurarnos de que estamos en la montaña en el momento adecuado.

 

¿Para qué fueron originalmente diseñadas estas tiendas?
Para los atletas del nivel del mar, aumentar su hematocrito que es la proporción del volumen de glóbulos rojos al volumen de sangre completa, para tener un mejor desempeño en cualquier deporte que sea. Cientos y cientos de atletas usan estas tiendas cada año. Fueron diseñadas para el atletismo normal, como el Miami Heat, que usa estas tiendas durante la temporada baja. Luego la gente comenzó a usarlos para carreras de resistencia a gran altitud, como el Leadville 100, con muy buen éxito, y luego los escaladores comenzaron a jugar con ellos. La primera vez que me enteré fue en 2011. Entonces, en 2012, comencé a utilizar las tiendas de campaña para la escalada a gran altura. Ahora montones de escaladores -todos, desde Kilian Jornet hasta mí- los están utilizando para nuestros proyectos personales a gran altitud, así como ahora para guiarlos.
 




Adrian Ballinger y Emily Harrington (Foto cortesía GearJunkie))

¿Tu has llevado esto a un nuevo nivel?
Sí, absolutamente, diría que somos la primera compañía que guía para hacer viajes exclusivamente de esta forma. Ya no realizamos ningún viaje al Everest de la forma tradicional. No realizamos viajes de Aconcagua de la forma tradicional ni viajes a Cho Oyu, o sea, a ninguna de las grandes montañas. Creemos que las personas estarán más seguras y tendrán más posibilidades de éxito con la pre aclimatación, que sin ella. Viajes más cortos significan menos enfermedad y menos tiempo para que las cosas salgan mal. Entonces, durante los últimos cinco años, hemos obtenido una tasa de éxito más alta. Hemos analizado todos los casos, y eso es inusual para una empresa de orientación. Creo que somos los primeros en hacerlo. Y somos absolutamente la primera compañía en probar estos Ascensos rápidos en los que vamos avanzando muy, muy rápido.
 

¿Cuánto cuestan estas carpas y los clientes las compran o alquilan?
Incluimos el costo de la carpa dentro del costo del viaje. Se pueden alquilar en algún lugar a un costo de dolares $ 200 a $ 250 por semana. Hacemos un alquiler de ocho semanas, y está incluido en el costo del viaje.

 

Entonces, dada la frecuencia con la que vas a la altura, ¿aún tienes que pasar ocho semanas en la tienda antes de un viaje?
Sí, sí. Claro que si. En este punto, debido a que voy al Everest en cada primavera y luego al Cho Oyu cada otoño y luego al menos un viaje al Aconcagua cada invierno, paso ocho semanas antes del Everest, ocho semanas antes de Cho Oyu, y luego al menos cuatro semanas antes del Aconcagua. Hoy en día estoy durmiendo en la tienda de cuatro a cinco meses al año.
 

¿Qué piensa Emily de eso?
[Risas] Ella se enferma con esto. Debido a su escalada en roca técnica de alto nivel deportivo, donde la fuerza y ​​la potencia son el foco en lugar de la resistencia, la carpa es realmente mala en términos de desarrollo muscular y recuperación. Entonces definitivamente no funciona para ninguno de los dos. Utilizo una versión de la tienda llamada tienda para la cabeza que solo cubre mi almohada. Mi cabeza y cuello atraviesan casi una junta, de modo que puedo compartir una cama sin que ambas personas tengan que estar en altitud. No es ideal [risas], pero creo que es mejor que estar lejos todo ese tiempo.
Emily obviamente también ha escalado su cuota de picos de 8,000 metros, y utilizó las tiendas hipóxicas para acortar ese tiempo. Entonces ella entiende, a pesar de que a veces es un dolor en el culo. (Literal)
 

¿Qué hay de tus sherpas? ¿Se aclimatan de la manera tradicional, y luego te están esperando cuando llegues allí?
Así es. Todos mis sherpas viven en un pueblo llamado Phortse en el valle de Khumbu, por lo que ya viven a unos 4100m. Nuestra expectativa es que pasen bastante tiempo entrenando antes de venir en cualquier viaje que hagamos. Así que han estado pasando el tiempo hasta los 5500m en la vida cotidiana.
Y aún le damos a la gente esa opción. De vez en cuando tenemos un cliente que ha usado la tienda antes y realmente la odia, o no duerme bien en ella, o cree que hay un problema en torno a la pureza de la misma. Así que siempre le damos a la gente la opción de que si quieren ir a una expedición de dos o tres semanas antes de la expedición, organizaremos una para ellos, y luego podrán continuar y reunirse con nosotros. Así que todo lo que hace la tienda es una especie de caminata de dos o tres semanas.
 

Volveremos al tema de la pureza, tu mencionaste que es más seguro hacer los viajes de esta manera. ¿Puedes ampliar un poco más este concepto?
Hay dos razones: la mayoría de las enfermedades que he visto en mis viajes, cosas que suelen enviar a la gente a casa, son diferentes problemas gastrointestinales o de las vías respiratorias superiores mientras las personas se aclimatan en la caminata. Y eso es porque su cuerpo está luchando demasiado para aclimatarse y no le queda mucha energía para que el sistema inmunitario combata todas estas infecciones bacterianas normales que se encuentran en estos países en desarrollo. Entonces, al pre-aclimatarse, las personas en estos viajes son en realidad un poco más fuertes en esas fases iniciales.

Y la segunda razón es que, como pasamos menos días en la montaña y la gente está más aclimatada y se mueve más rápido, pasan menos horas en áreas peligrosas de la montaña. Cuando te imaginas en peligro al azar, ya sean avalanchas, caída de rocas o grietas. De modo que los clientes no tienen que subir y bajar mucho, desde el campamento base hasta el campamento uno o el campamento dos. Por lo general, en Everest, nuestros clientes hacen una sola rotación de aclimatación a 7.000 metros una vez que llegan allí. Luego, su segunda rotación hace que la cumbre se presione.

En la tienda puede aclimatarse a 6.000 metros. No obstante hemos encontrado que es muy doloroso para los clientes, y comienza a afectar su capacitación porque no se están recuperando tan bien. Así que ahora cortamos nuestro entrenamiento de carpa a unos 5500m como máximo.

 

Entonces, para ir tan rápido, ¿vuelas a tu campamento base en el Cho Oyu?
No. En el lado tibetano no hay helicópteros. Aún no puedes volar a los campos base. Nuestro grupo voló a la ciudad más cercana llamada Shigatse, y luego hubo un viaje de siete horas al campamento base. Seguido de esto, se alcanza la cumbre solo nueve días después de abandonar los EE. UU. Por lo tanto llegamos al campamento base, y al día siguiente nos mudamos al campo base avanzado, que estaba a 6400m. Pasamos tres noches allí y almacenamos en el campamento uno durante ese tiempo. Luego campo uno, dos, tres, cumbre y volvemos. Lo más divertido de Cho Oyu este año fue que solo había otros cinco equipos en la montaña. Cuando llegamos allí, nadie había estado por encima del campamento uno. Así que nuestro equipo no solo hizo este ascenso súper rápido, sino que también hicimos toda la cuerda de fijación por encima del campamento uno hasta llegar a la cima.
 

¿Fueron nueve días un récord para un pico de 8,000 metros?
Buena pregunta. Todavía no hemos intentado averiguar si se trataba de un registro. Supongo que por ahí anduvo, pero odio reclamar esos records sin saberlo con certeza.
 

Entonces fuiste al Everest desde el lado tibetano …
Así es. Desde Cho Oyu, manejamos de regreso a Shigatse, pasamos dos noches recuperándonos en la ciudad, y luego manejamos hasta el lado norte del Everest.
 




Adrian Ballinger (Foto: Mark Stone)

¿Cómo fue la escalada en el Everest? Entiendo que hubo algún tipo de problema en su primer intento de cumbre.
La temporada del Everest en el lado norte fue una muy buena temporada en general. El clima fue muy bueno y muy predecible, una ventana de cumbre realmente fácil y obvia, que fue agradable. Y en el lado norte del Everest, este año solo había alrededor de ciento sesenta escaladores extranjeros, no mucha gente. Así que no tuvimos que preocuparnos por la aglomeración, el clima era excelente y nos sentimos fuertes. Pasamos solo dos días en el campamento base, luego nos mudamos al campo base avanzado, pasamos dos días allí y luego fuimos a nuestra cumbre.

Tuvimos problema con algunos reguladores de oxígeno. Desafortunadamente, aún no conocemos la causa, aunque parece que tuvimos, a falta de una mejor concrusión, un mal grupo de reguladores. Trece de nuestros treinta y un reguladores fallaron el día de la cumbre después de superar los 8.500 metros. Ni nuestros sherpas ni nuestros clientes se aclimataron para escalar sin oxígeno, así que cuando los reguladores explotaron, se convirtió rápidamente en una verdadera situación de emergencia. Terminamos sacando a todo nuestro equipo de la montaña. Teníamos seis reguladores de repuesto, siempre llevamos repuestos porque las cosas se rompen cuando estamos allí arriba, pero nunca había visto algo así, así que revisamos nuestros seis repuestos. Entonces nuestros sherpas más fuertes tuvieron que darles sus máscaras y reguladores a sus clientes y descender con otro sherpa que estaba con oxígeno. Probablemente fue la situación más peligrosa que he visto en el Everest en mis 11 temporadas allí.

 

Volvamos a la cuestión de la pureza. ¿Hay algo perdido en la experiencia de subir un pico de 8,000 metros cuando lo haces tan rápido?
Definitivamente es diferente. La clave es que la gente sigue dando cada paso en la montaña; no usamos helicópteros para saltar secciones en la montaña ni nada por el estilo. Para que no se pierdan ninguno de los ascensos, sin duda es una experiencia diferente. Cuando haces un viaje tradicional al Everest, estás allí durante 65 días, pasas mucho tiempo simplemente pasando el rato con tus compañeros de equipo. Y hay algo que decir acerca de esa experiencia, el vínculo y el alejamiento de la vida cotidiana durante mucho tiempo. Así que creo que todavía hay algo especial sobre ese estilo de escalada.
Pero hay diferentes maneras de escalar montañas para diferentes personas. Cada vez más, me gusta intentar hacer subidas rápidas y livianas de las cosas. Incluso aquí en la Sierra, cuando voy a hacer grandes picos o grandes rutas de roca, no quiero vivir en la base. Quiero escalarlo de automóvil a automóvil en un día. Es más rápido, estás haciendo más, es más difícil, es solo un estilo que me gusta. Pero eso no quiere decir que sea para todos.

 

Quizás esta es una pregunta discutible sobre este viaje, ya que ustedes estaban usando oxígeno, pero hablemos de cuándo se hizo Everest sin oxígeno. Reinhold Messner, el primero en escalar el Everest sin oxígeno, dijo que iba a escalarlo de manera justa o no lo haría en absoluto. ¿Crees que usar una carpa es justo? ¿Crees que Reinhold Messner hubiera pensado que usar una carpa hipóxica es justo?
No voy a adivinar qué pensaría Reinhold, pero las carpas se han determinado como buenas en deportes olímpicos, carreras de resistencia, ciclismo profesional y en todos los principales deportes de equipo en los Estados Unidos: béisbol, baloncesto, todo, y entonces, absolutamente, creo que las tiendas son buenas.
Dicho esto, sacas un gran punto, que es el oxígeno. Creo que todos los que suben al Everest deberían tener un pequeño asterisco después de su nombre, lo que lleva a una nota al pie que diga lo que usaron. ¿Usaron drogas como la dexametasona? ¿Usaron oxígeno? ¿Usaron el soporte de Sherpas? ¿Usaron líneas fijas? Porque todas esas cosas cambian la experiencia.

Pero las tiendas que creo absolutamente son buenas. Por ejemplo, cuando Cory Richards y yo escalamos Everest sin oxígeno suplementario, él lo hizo en 2016 y yo en 2017, utilizamos las carpas antes de hacerlo. Y para mí el año pasado, incluso sin oxígeno suplementario, acorté mi viaje a solo cuarenta y dos días. Eso es mucho, mucho más corto de lo que la gente pensaba que era necesario escalar sin oxígeno, y las tiendas ayudaron a hacer eso posible.

 

Entonces, ¿crees que podrías haberlo hecho sin la carpa?
Sin lugar a dudas. Hubiera tenido que tomar un extra de tres semanas. Pero la tienda parece ser un método más científico que la forma en que la mayoría de las personas lo hace, entrando y saliendo y saliendo en el campamento uno o lo que sea.
No sé si es más científico. Es decir, el método tradicional definitivamente funciona: construye glóbulos rojos, te aclimata. Pero lleva semanas más y siempre hay riesgos potenciales de enfermedad, como mencionamos antes. Así que prefiero hacer esas etapas iniciales del viaje en una tienda de campaña en casa.
Pero no necesariamente se puede seguir el mismo programa de aclimatación en un viaje que se puede hacer en casa. En casa, puedes marcar exactamente a qué altura quieres estar cada noche y durante cuánto tiempo.

Eso es definitivamente cierto. Y creo que puedes entrenar mucho mejor en casa mientras realizas esa aclimatación. Mientras que una vez que practicas trekking en Nepal, tu entrenamiento está fuera de la ventana; te estás volviendo más débil todo el tiempo que estás allí. Te estás aclimatando, pero tu fuerza se está yendo. Al hacer esto en casa, creo que puedes equilibrar esas dos cosas más.
 

¿Cuál es el costo de uno de estos viajes?
Nuestro viaje normal de 30 días en Ascensión Rápida es de dólares estadounidenses$ 85.000, y un viaje privado normal a Lightning Ascent sería de $ 135.000 por persona.
 

¿Por qué el Lightning Ascent sería mucho más caro?
Debido a que se ejecuta de forma privada, la proporción de cliente a guía es de uno a uno. El Lightning Ascent es aún muy nuevo y realmente sentimos que está al borde de lo que es posible, por lo que solo corremos de uno en uno y con más Sherpas apoyando al equipo.


¿Cómo se compara eso con el costo de un viaje tradicional al Everest en estos días?
Las compañías orientadoras occidentales que están enviando guías certificados por AMGA e IFMGA ahora cobran más de $ 65.000. La mayoría de las buenas compañías están entre $ 70.000 y 80.000. Pero en los últimos cinco años, también ha habido un gran aumento en los operadores de presupuesto que ofrecen viajes al Everest por tan solo $ 25.000.-
 

Entonces, tu Rapid-Ascent no es mucho más que un típico viaje de alta gama.
No, a $ 85.000 ahora somos competitivos con las otras compañías europeas y estadounidenses.

 

¿Hacia dónde apunta esto en el futuro? ¿Cuál es el siguiente paso?
Esa es la gran pregunta. Estoy muy interesado en ver si es posible escalar el Everest en una semana, quedándome en casa en tu tienda hipóxica hasta que tengamos un pronóstico del clima de la cumbre, tener infraestructura en la montaña, con sherpas y guías de montaña allí, y salir de casa, yendo en un solo empuje sin aclimatación adicional en la montaña misma.
 

¿Tienes algún plan definitivo para intentar eso?
Yo no. Simplemente creo que es una extensión lógica de lo que estamos haciendo. En este punto, ya tenemos privados registrados para 2019 para probar Lightning Ascents de Everest de dos semanas, junto con depósitos múltiples para nuestro ascenso rápido de 30 días. Creo que esos dos programas se establecerán bastante. Entonces, de eso, me encantaría ver si es posible en una semana.




Adrian y Emily (foto AlpenGlow)

 



Nota principal: http://www.alpinismonline.com/mz-notas.asp?id=11031
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